钻进“双11”洪流,听到未来踹门的声音

双11之后三天,我和同事走进了上海西郊的物流园区,顺便催一下自己的快递。走进大门,迎面是紧紧贴住巨型厂房的上百辆卡车,宛如吸在方糖上的蚂蚁。
随着发动机的轰鸣和调度员的尖利哨声,每十几秒钟就有一辆满载的重型拖挂卡车驶入驶出,把几千上万件快递塞进厂房,或是运往遥远的城市。我非常好奇这些卡车身后是一个什么样的地方,能在顷刻之间把无数的包裹按照目的地分开,再填满合适的车厢。

从一个角落钻进厂房,放眼望去是纵横交错的传送带:

传送带入口是这样的,每条传送带(长度可变)都有长长的悬臂深入车厢,迅速“掏空”卡车:

出口则反过来,另一个方向上传送带伸入一辆辆卡车,逐步把车填满:

那么,在入口传送带和出口传送带之间,到底发生了什么事情呢?我换了几个角度观察许久,发现基本结构是这样:

(请勿纠结画风,作者只会用CAD)

蓝色为送货卡车,卸货传送带,在上层运行;红色为发货卡车,装货传送带,在下层运行;紫色圆点为机械摆臂,箭头方向为传送带的运输方向。每辆蓝色卡车上的货被装卸工放入上层传送带,在最前面几米经过扫码、辨识,确认归某号摆臂处理,然后到达对应的紫色圆点,摆臂出手横扫,让货物落到下层传送带。即每件货物都要在自己要去的红色传送带上空落下,最终在另一辆卡车上前往目的地(或者另一个类似的大厅)。

当然,上面的图还是太整齐了,很可能某条主要入口是由几个小传送带汇集而成,或是去往某个大省的传送带要二次分类,比如说同样是去安徽省的快递,合肥和阜阳就是两个方向。这时需要垂直于特定的传送带,再加几条小传送带,用来汇集或者分解货物流向:

实际情况远比这张图示意图复杂,很多接头也并非自动运转,必须采用人力辅助才能转移货物,但基本原理应该不会错。我第一次理解这个物流中心运转方式的时候,不由得大为感慨——生产线俯瞰图应该画到线性代数课本的封面上。

再看一下细节:

入口处的搬运工、编号员和调整生产线参数的工程师:

转向处随时准备把对应包裹扫进斜坡的摆臂:

次级传送带二次分解物流,人力转移货物。最近一条小传送带通往去阜阳的货车:

各条传送带入口处长短不一,随着卸车进程可以不断深入车厢:


就在上面这张照片的框外,一个黑衣青年负手而立,是车间里少数不穿制服的人。他听见我在寻找愿意接受采访的技术人员,转身向我招手:

“来问我吧,保证回答你的全部问题”

原来这位是生产线制造企业的工程师,怕双十一的物流压垮设备,特地到这里现场督战。经他介绍,我才知道生产线平时用不到如此密集的人力。之所以照片里都是人,首先是因为他们并非熟练工,而是从申通总部和非生产机关抽调的职员和干部,经过临时训练上岗,在真正的物流高峰到达之前,给熟练工争取一点休息时间,所以每个岗位都多配了人力,用来保证安全与效率。根据大数据测算,今晚八点之后,双11的第一个物流冲击波才会到来,那时熟睡的正式工人将被叫醒,以数倍的效率开动生产线,处理如山如海的货物。

而且,在不久的将来,这些熟练工也将被进一步裁减——如果不是双11,本来也只有车厢里的装卸工需要经手每一件货物。现在大电商的货物基本已经标准化,生产线会自动识别它的去向,不需要人力摆放,也不需要人脑来决定它对应哪一号摆臂。如果不是还有20%左右的非标准货物和机器无法操作的个人函件,每条传送带只需要2个装卸员就能运转。而他们的工作也很可能会被机械臂取代。到那时,整个物流大厅里只能看到个位数的维护工程师了。物流处理将从人力密集行业变成技术密集行业。

即便生产线升级到那一步,相对已经实用的技术也不算先进。就在这个双11,申通启动了义乌和天津的智能化物流中心,无数个类似于扫地机器人的平台往来穿梭,替代了隆隆作响的流水线,把包裹精准投入对应的送货孔。它们不要工资也不要社保,比《千与千寻》里面的精灵还好用。

(前两张是申通宣传视频截图)

回到申通总部,监控中心的数字不断跳动,并不区分哪一份工作是人力在做,哪一份工作是机器完成。工作人员告诉我们,今天去的物流中心只是上海5个厂区中较小的一处,而全国的申通分公司有90多个这样的中心,将来都要智能化改造。

走出申通大楼,天色已晚,各个快递公司厂区门口的卡车开始排队,相信本文的读者一定有包裹在我背后的园区里转运。物流园区周边的上万工人陆陆续续起床,准备用熟练的技巧迎战以亿计算的快递。上班的路上,他们骑着电动车欢声笑语,看来加班工资不错。但如果这些工人知道千里之外的智能机器人正在迅速学习他们的技能,心情还会这么好么?

写于11-14午夜,中国有史以来物流最高峰值

——任冲昊 2016


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